El mejor botín de todos los océanos

Una buena lectura para las vacaciones, pero que el subtítulo del libro, “La trágica captura de un galeón español del siglo XVIII”, no os despiste, el libro trata de mucho más que eso. Es el sobrecogedor relato del viaje alrededor del mundo del comodoro Anson, incluyendo la captura del Galeón de Manila, considerado “el mejor botín de todos los océanos”.

En 1740, durante la Guerra del Asiento contra España, el Almirantazgo británico envió una ambiciosa expedición al Océano Pacífico con la misión de causar el mayor daño posible al comercio del imperio español, intentar rebelar a las colonias españolas de Chile y Perú y apoderarse del Galeón de Manila. Para lograr estos objetivos proporcionó siete embarcaciones y más de 1900 hombres, de los que tan solo finalizaron el viaje una sola embarcación y 188 hombres. Del resto, más de 1400 murieron, 4 en combate, unos pocos por accidentes y el resto de hambre y escorbuto. Unos centenares volvieron a Inglaterra antes de finalizar el viaje a bordo de dos naves, cuyos capitanes tuvieron que afrontar sendas acusaciones de deserción.

Circumnavegación de George Anson
Ruta seguida por el "Centurion" comandado por George Anson.

El relato es enormemente aleccionador sobre las condiciones de la vida en el mar y las dificultades de realizar largos viajes sin contar con la participación de puertos amigos que, entre las varias consecuencias directas de este viaje, llevará a la ocupación de las Malvinas como base para posteriormente realizar la travesía del Cabo de Hornos. Es realmente interesante constatar la amplitud del dominio español en el Pacífico, conocido en Inglaterra como “el lago español”, con bases desperdigadas a lo ancho del océano más grande del planeta, y la seguridad reinante en la costa americana del Pacifico, donde la sola presencia de tres buques de guerra de “Su Majestad” es capaz de alterar todo el tráfico marítimo de la zona ya que no hay medios para hacerles frente, innecesarios hasta entonces. Comentar la increíble ceguera, opinión seguramente anacrónica, en identificar las causas del escorbuto, causa del mayor número de muertes durante el viaje y establecer la relación causa/efecto después de la rápida recuperación de los marineros afectados tras suministrarles verduras y frutas frescas. La gran mortandad provocada por el escorbuto durante el viaje de Anson impulso a James Lind a estudiar sus causas, investigación plasmada en su “Tratado sobre la naturaleza, las causas y la curación del escorbuto” publicado en 1753. A través de la lectura del relato se observan las grandes diferencias entre clases sociales de la época, entre una marinería tratada como ganado, una infantería de marina criminalmente enviada a una muerte segura, y con un comportamiento en ocasiones abyecto hasta el punto de emborracharse en medio de un naufragio; y una oficialidad mucho menos afectada por las enfermedades resultado de una mejor alimentación y atención médica, capaz en la mayoría de los casos de sobreponerse a toda clase de dificultades gracias a un sentido del deber inexistente entre la tropa.
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Quizás, la consequencia más pintoresca de la expedición fue la posterior introducción de los uniformes en la marina real, tras la experiencia de Anson en Cantón, donde tuvo la necesidad de improvisar uniformes para sus oficiales y marineros y así pretender impresionar a los mandarines chinos y dejarles claro que no podian tratar a un buque de guerra igual que a un buque mercante. Los uniformes se basaron en el diseño realizado por Philip Saumarez en Cantón.

Entre las obras del autor, Glyn Williams, se incluyen varios estudios sobre la expansión marítima europea en el siglo XVIII y los viajes del capitán Cook.

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